Historia de la Aviación

Antes de empezar a tratar la teoría aerodinámica, daremos una breve reseña histórica de la aviación. Esto servirá para que puedas tener una idea clara de cuál ha sido la evolución de la ciencia aeronáutica, ademas de conocer a los protagonistas y los momentos más importantes.

Los primeros intentos

El hombre siempre ha tenido el anhelo de volar, desde que ha levantado la mirada al cielo y observado el vuelo de las aves.. Este anhelo se ve manifestado en los cuentos mitológicos de la antigüedad, como el mito de Ícaro y Dédalo. Segun cuenta el mito, Dédalo fué un ingeniero griego, famoso por la creación del laberinto donde el rey Minos encerró al Minotauro. Luego de construído, Minos encerró a Dédalo y a su hijo Ícaro en una torre muy alta en una isla, para impedir q el conocimiento del laberinto se propagara. Como la torre estaba muy bien resguardada tanto por mar y tierra, Dédalo construyó unas alas de plumas y cera, para escapar por los aires. Su hijo, según cuenta la leyenda, trató de alcanzar el sol y se elevó, pero el fuerte calor derritió las alas, con lo cual Ícaro se precipitó al mar y a su muerte.

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Sin embargo, más allá de las leyendas y mitos, la historia de la aviación se remonta a la edad media. Uno de los primeros pioneros conocidos fué el español Abás Ibn Firnas. Él construyó y voló un planeador de madera y plumas cerca de la ciudad de Córdoba, ante un gran número de observadores (figura de la derecha). Si bien tuvo un accidentado aterrizaje (se lastimó gravemente la espalda), su vuelo se consideró exitoso. Esta hazaña pudo ser repetida muchos años después por el monje inglés Eilmer of Malmesbury, quien con un planeador construído con los mismos materiales (madera y plumas) se arrojó de una torre de reloj y logró un vuelo de 200 m. Su aterrizaje no fué mejor que el de Ibn Firnas, pues se fracturó las dos piernas en el intento.

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Varios otros intentos similares se dieron durante los primeros años, no todos tan exitosos. Los primeros diseños de artefactos capaces de volar eran realizados más copiando la forma de vuelo de las aves que mediante un métdodo científico. Cabe resaltar, sin embargo, el trabajo del artista e ingeniero italiano Leonardo Da Vinci, quien realizó estudios detallados del vuelo de las aves y varios diseños de artefactos voladores más pesados que el aire (figura de la izquierda).

Sin embargo, el espíritu aventurero de los primeros pioneros puso a la humanidad en el camino correcto. El deseo de los hombres por volar solo podría, gracias a ellos, aumentar.

El siglo XVIII, la epoca del globo

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El primer avance significativo hacia el vuelo lo consiguieron los hermanos Jacques Étienne y Joseph Michel Montgolfier. Ellos dedujeron que, dado que el humo siempre subía, si atrapaban una considerable cantidad de humo en algún contenedor lograrían volar (ellos no sabían que no era el humo, sino el aire caliente, lo que lograba la elevación). La primera demostración de su invento (no tripulada) la hicieron en Annonay, Francia, el 4 de Junio de 1783. Varias demostraciones siguieron ese año incluyendo uno en el cual elevaron una oveja, un pato y una gallina ante el rey Luis XVI de Francia. También ese mismo año se realizó el primer vuelo en globo tripulado por seres humanos. Jean François Pilâtre de Rozier realizó un vuelo experimental en un globo construído por los hermanos Montgolfier que se encontraba atado a tierra. Se elevó 26 metros. El 21 de Noviembre de 1783 se realizó el primer vuelo libre tripulado de la historia, también en un globo Montgolfier tripulado nuevamente por Pilâtre de Rozier, esta vez acompañado por el marqués François Laurent d'Arlandes (figura de la derecha). El vuelo tuvo una duración de 25 minutos, durante los cuales se recorrieron 13 km y se alcanzó una altitud de 914 m.

Muchos vuelos siguieron a estos, y poco a poco se fueron rompiendo los récords de altitud y distancia. El 7 de Enero de 1785, el francés Jean-Pierre Blanchard y el estadounidense John Jeffries cruzan el Canal de la Mancha en globo. Para ese entonces ya se conocía lo que verdaderamente causaba la elevación, el aire caliente. En 1793 se realizó el primer vuelo en globo en sobre suelo norteamericano, en Filadelfia. Este vuelo también lo realizó Jean-Pierre Blanchard.

El siguente año, 1794, vió el primer uso militar que se le dió a vehículos voladores. El globo l'Entreprenant se utilizó por primera vez para misiones de reconocimiento de las fuerzas austríacas en la batalla de Fleurus. Después se formaron dos compañías de reconocimiento, pero se disolvieron al año siguiente.

El siglo XIX, los primeros aviones

El siglo XIX se caracterizó por la aumento del uso de los globos y dirigibles. Sin embargo también durante estos años se realizaron los primeros diseños de vehículos voladores más pesados que el aire. Uno de los primeros diseños fué hecho por Sir George Cayley en 1804. A diferencia de muchos pioneros anteriores, George Cayley se dedicó al estudio del vuelo desde una perpectiva científica. De hecho es considerado el primer científico de la historia de la aviación. Notablemente se le atribuye el descubrimiento de la fuerza producida por el aire al fluir por encima de una superficie curvada, que empuja la superficie hacia arriba. Esta fuerza después fué conocida como sustentación. En realidad George Cayley hizo una gran contribución a la ciencia aeronáutica.

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En 1848 William Henson y John Stringfellow construyen el carruaje aéreo de vapor (figura de la izquierda), que realiza un vuelo de 40 metros antes de estrellarse contra un muro. George Cayley hizo intentos similares, pero con vehículos no motorizados. El primero de ellos en 1849, en el cual hizo volar a un niño de 10 años, y el segundo en 1853, en el cual voló su cochero. Estos vuelos fueron exitosos. Otros vuelos importantes en esta época fueron realizados por el carpintero austríaco-húngaro Jan Wnęk en un planeador controlable, el francés Jean-Marie Le Bris y su Albatross, y el francés Felix du Temple y su Monoplane. Otro personaje importante en esta época fué el pionero inglés Francis Herbert Wenham quien, si bien no pudo construir un modelo exitoso, realizó importantes descubrimientos en el campo de la aeronáutica. Construyó, además, el primer túnel de viento.

Los años posteriores a 1880 se caracterizaron por instensos estudios y un mayor desarrollo de la ciencia del vuelo. Estos estudios y avances finalmente dieron como resultado la construcción de los primeros planeadores de uso práctico. En particular destacó el alemán Otto Lilienthal.

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Lilienthal realizó una investigación muy extensa, basándose en el trabajo de Wenham. Este trabajo fué publicado en 1889 con el nombre de El vuelo de los pájaros como base de la aviación. Además diseñó y construyó diversos planeadores, cada uno con mejoras significativas respecto al anterior. El más conocido se llamó Derwitzer, debido a que fué probado cerca de Derwitz, en Brandeburgo. Para el año 1891 podía realizar vuelos de más de 25 metros sin dificultad. Lilienthal documentó extensivamente todos sus vuelos, incluso con fotografías, razón por la cual es uno de los pioneros más conocidos de la época (figura de la derecha).

Lamentablemente el año 1896, después de haber realizado más de 2500 vuelos exitosos, se precipitó a tierra cuando una ráfaga de viento rompió el ala de su planeador. Cayó desde una altura de 17 metros y se fracturó la columna. Falleció al día siguiente en una clínica en Berlín, el 10 de Agosto de 1896. Sus últimas palabras fueron: "pequeños sacrificios deben hacerse".

Notas

  1. La primera imagen representa el vuelo de Ibn Firnas, que se obtuvo de Wikipedia. La imagen es de dominio público.
  2. La segunda imagen representa un diseño de máquina voladora de Leonardo Da Vinci, que se obtubo de Wikipedia. La imagen es de dominio público, debido a que su copyright ha expirado. Esto aplica en países con términos de copyright de vida del autor mas 70 años.
  3. La tercera imagen representa el primer vuelo tripulado del globo inventado por los hermanos Montgolfier, que se obtuvo de Wikipedia. La imagen es de dominio público, debido a que su copyright ha expirado. Esto aplica en países con términos de copyright de vida del autor mas 70 años.
  4. La cuarta imagen es una representación artística del carruaje aéreo de vapor de Henson y Stringfellow, que se obtuvo de Wikipedia. La Imagen es de dominio público en Estados Unidos. La imagen podría no ser de dominio público en otros países.
  5. La quinta imagen es una fotografía de Otto Lilienthal con uno de sus planeadores, instantes antes del vuelo. Se obtuvo de Wikipedia. La Imagen es de dominio público debido a que su copyright ha expirado. Esto aplica en países con términos de copyright de vida del autor mas 100 años.
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